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高科技抓小偷

作者:《支点》记者 蒋李 实习生 谢天点击次数:401   发布日期:2018-03-20

去年 11 月,一名美国惯犯因累计 32 次盗窃总额超过 7000 美元,被判刑 7 年。通常来说,这种“小偷小摸”的累计涉案额很难核计,但一家中国企业帮助控方收集到了相关证据。

这家企业名为武汉神目信息技术有限公司(以下简称神目科技)。成立一年间,公司就拿到了 1.2亿美元订单。2017 年 12 月 1 日,神目科技完成 A轮融资,投资方为国家中小企业发展基金,金额达1.3 亿元。

2016 年 12 月 9 日诞生于武汉光谷的这家小公司,究竟有什么“魔力”?

 

看好光谷回国创业

 

1 月 27 日,当神目科技董事长刘靖峰来到位于武汉烽火创新谷的办公室时,公司微信号自动给他发送了一条信息:“牧师(刘靖峰代号)来到了办公室”。

“挺长时间没回公司,收到这个提示还挺意外的。”刘靖峰向《支点》记者表示,这个消息来自公司最新应用的办公室视觉识别系统。

这一信息,也反映了神目科技的从业领域。作为一家拥有独立知识产权的人脸识别、物体识别、车辆识别算法的企业,神目科技的产品已大量应用在安防、零售及移动手机端等领域。

公司虽然创立不久,但刘靖峰却是个不折不扣的“连续创业者”。神目科技能在一年多内做出一定成绩,与他过去的经历密不可分。

刘靖峰 1974 年 10 月出生于江苏靖江。1991 年,他以高分考入浙江大学,之后被保送该校光电信息专业硕士。此后,他先后获得新加坡国立大学电子工程专业硕士、美国卡内基梅隆大学电子与计算机工程学系博士学位。

从 2002 年开始,刘靖峰在迈拓(Maxtor)、美满电子(Marvell)、巨积(LSI)等知名企业担任高级工程师、首席工程师等职务。在大企业工作,必须要接受自己是颗“螺丝钉”的现实,这和刘靖峰不安于现状的性格并不契合。因此,他在美国便开始尝试在科技领域创业,并取得一定成绩。

2010 年 7 月,36 岁的刘靖峰正式将创业之路转向国内,在武汉创办联思普瑞(武汉)电子科技有限公司(以下简称联思普瑞),专攻芯片领域。在此之前,刘靖峰从未到过武汉。按照常理,北上广深似乎应该是他首选的创业地点。为何会将国内创业第一站选在武汉?只因一个偶然的机会。

2010 年 4 月,刘靖峰参加了武汉光谷在波士顿举办的海外人才恳谈会,被光谷的发展态势深深吸引。同年 5 月,他决定来汉考察。“那时当地政府给出了不少政策优惠,让我很感动。加之武汉有100 多万大学生,也为公司发展提供了人才基础。”刘靖峰说。

在他看来,即便武汉位于中部,也并不影响与沿海地区的高端人才对接,“互联网时代,他们不需要搬到武汉,住在一线城市也能远程办公”。

经过两年研发,联思普瑞流片(像流水线一样通过一系列工艺步骤制造芯片)研发成功,刘靖峰也因此成为国家第七批“千人计划”国家特聘专家。主攻美国监控市场

创业初期,很多技术型创业者会过于倚重技术导向,不能充分挖掘企业或产品的利益点。成立神目科技之前,刘靖峰就曾有过这样的经历:“联思普瑞开发芯片成功后,市场推广情况不佳,最惨淡时,公司账上仅有 200 元钱。”

团队分析发现,引领销量的反而是属于芯片中间品的各种模块。基于此,联思普瑞推出一款名为“pcDuino”的产品,该产品类似于未经过包装的微型裸露电脑,用它能快速开发出无线路由器、电子相框等产品。

“这一产品契合了前些年创客、开源的热潮,拿到了不少海外订单,公司也得以持续发展。”有鉴于此,刘靖峰再做决策时,会格外注意调研客户需求。

这种思路变化是被创业打磨出来的结果,也是神目科技诞生的重要背景。2016 年,刘靖峰团队了解到视觉识别在美国的应用需求,随即在武汉创立神目科技,主攻这一领域。

需求主要来自于以下两点。

其一,美国家庭习惯把婴儿放在独立房间睡觉,婴儿翻身时若被枕头或被子遮住口鼻,容易导致窒息,这就诞生了婴儿监控这一未被充分开垦的细分市场。

针对婴儿监控,神目科技推出了集合摄像头、算法和芯片的方案,通过婴儿睡姿、体态的分析,在发生特殊状况时及时发出警报通知家长。

其二,美国零售店经常被小偷“光顾”,而店主缺乏有效的管控手段。这里必须提到一个背景——在美国很多地区,小偷单次偷窃金额不超过7000 美元不足以获罪,但问题在于,并没有成熟的数据库能统计一个人的累计盗窃金额。“小偷只要每次偷的金额少一点,即便第一天被抓,第二天又能被放出来再接着换一家去偷,商家为此十分苦恼。”刘靖峰说。

有了神目科技的帮助,才有了文章开头所说的那个将惯偷绳之以法的故事。如今在安防领域,神目科技在美国已积累了超过 19 万“惯偷”的数据库,一旦发现可疑人物,系统会提醒店员适当关注,每年可为每家店节省 3-5 万美金的盗损费用。盗窃监控与婴儿监控模式大同小异,但除了销售设备外,神目科技每月还能从购买盗窃监控的客户处收取服务费,目前公司每月的服务费加起来可达 500 万美元。除监控盗窃外,神目科技还开发了其他适用于零售行业的功能,譬如通过人脸识别来进行零售店店内人流量、分布等客户分析,协助店主进行决策。

“神目不以技术为导向,而是以客户为导向。以人脸、物体、车辆识别为核心,根据用户要求修改算法,帮助客户解决不同问题。”刘靖峰说。

 

资源很重要

 

要拓展业务,除了找准应用场景外,还要有技术支撑。

视觉识别产品往往可分割为软件算法、硬件、系统等几个板块,其中最核心的就是算法,这恰恰是神目科技的优势所在。

譬如前文提到的用来监控盗窃的系统,主要是应用了人脸特征和姿态识别技术。其中,人脸特征引擎能监测到每个顾客被拍摄到的历史。如果该顾客是个惯偷,那他将成为 AI 重点监视的对象。同时,大多数小偷都伴有眼神谨慎、表情紧张、左顾右盼、特别留意摄像头方位以方便找死角等行为,而姿态识别技术则能帮助找出这一类人群。

此外,刘靖峰联合卡内基梅隆大学生物识别研究所所长 Marios Savvids,一起研发生物识别的底层技术应用,后者也是神目科技首席科学家。

依托卡内基梅隆大学近 30 年在视觉识别领域的积累,神目科技在两个特定识别场景取得了很大突破:一是遮挡面部还原,二是模糊人脸还原。其中,遮挡面部还原技术能通过眼部特征,在百万级人脸的商业数据库中将目标对象缩小到个位数,模糊还原技术则能在数据库中将目标对象缩小到前50位。

技术领先就能占据市场优势吗?刘靖峰表示,在这一领域想要拿下订单,某些情况下,“资源可能比技术更加重要”。

“视觉识别技术其实还处于婴儿期,并没有发展到技术上的一点点差距就引起市场的明显差距,这种情况下关系尤为重要。”刘靖峰说,不同于人们心中在美国做市场“有一说一、不靠关系”的印象,其实,美国人可能更注重关系,强调业界“小圈子”。

不过,美国市场对刘靖峰并无太大压力。从卡内基梅隆大学毕业后,他一直在美从事相关产业,合作伙伴有技术经验、人脉资源、渠道资源。正因如此,去年神目科技客户主要来自美国,以安防类业务为主。

从长远来看,兼顾东西方人脸和姿态的大数据库,是神目科技更核心的竞争力。“算法会不断迭代,但数据无法替代。目前我们自建了大量人脸数据库,能为商业化应用提供各类可能性。”刘靖峰说。

基于技术与市场的积淀,神目科技在去年底获得国家中小企业发展基金投资。融资完成后,神目科技将继续研发新的 AI 算法框架并落地变现。

 

深挖国内市场

 

如今,神目科技客户结构正在发生变化。

“扎根国内一段时间后,我发现中国市场规模更大。”按刘靖峰的规划,国内营业收入将达到 3亿元人民币。

由于制度差异,神目科技目前很难在美国拓展智慧城市类的政府采购类业务,但在中国,一些公共视频监控应用已在多地公安系统得到应用。

在零售业务方面,尽管国内盗窃监控需求并没有美国那么大,但消费者分析需求却大量存在。如一家万达广场就使用了神目科技的方案:通过摄像头进行人脸捕捉后,对进店客流量、顾客性别、年龄段、VIP 客户识别等进行统计与分析,最后给商场活动规划、策划效果评估提供数据支持。

目前,新零售领域的需求点很多,特别是将人脸识别技术与无人商店概念相结合的产品和解决方案,将是神目科技未来几年发展重点之一。

可以预见届时的场景:在消费者进入商店的第一时间,摄像头就能识别消费者信息,并根据姿势、体态分析消费者的兴趣爱好,同时对消费者购物篮中的物品进行自动识别,消费者在走出商店时通过自动刷脸完成付款。

2C 业务方面,神目科技则开发了专门为手机摄像头打造的系统,已研发出人脸解锁及智能相册分类产品,并与二三线品牌进行合作,目前已累计出货 60 万台。“我们也同时在和一线手机品牌洽谈合作,相信不久后产品就能面世。”刘靖峰说。

要在国内市场再进一步,神目依然任重而道远。据了解,与同行绑定是神目科技在国内拓展业务的解决方案,目前,神目科技会与有安防集成资质的系统、设备集成商合作,共同参与招投标。为此,神目科技和烽火科技集团成立了控股子公司幻视智能,主攻视觉识别在智慧城市和智慧旅游领域的应用。

“神目科技与同类企业并非只有竞争关系,哪怕对方主打的是指纹、虹膜等识别技术,和我们也是‘合作大于竞争’。”刘靖峰说,原因在于双模态、多模态识别已成趋势。比如,人脸识别可以用于大量人群的筛查,指纹、虹膜识别技术则能够对部分人群进行精确验证。

此外,越来越多国内外巨头都开始做包括计算机视觉的 AI 开放平台,但刘靖峰认为,初创企业不应将巨头看作对手,而是合作对象。“大公司做的 AI 与初创公司做的 AI 根本就不是一码事,他们做 AI 的目的是为了让 AI 技术为数据服务,把值钱的数据都握在手里。因此,他们不会靠卖 AI 工具挣钱,相反要放开工具,来获得更多数据。”刘靖峰说。

采访结束时,刘靖峰对人工智能领域的企业也提出了一些建议。“与有积累的头部公司相比,初创公司应该从用户需求出发,在小而美的市场里实现商业落地才是最重要的。只有实现盈利,才能长久生存。”刘靖峰说。